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贵州发现6亿岁“海绵宝宝”登上热搜 目前全球唯一孤品海绵标本

8月23日,贵州发现6亿岁的“海绵宝宝”登上热搜。中国科学家发现了一枚6亿年前的原始海绵动物化石,网友们纷纷脑洞大开:“宝宝都有六亿岁了”!记者获悉,这项研究成果由中国科学院南京地质古生物研究所在2015年公开发表。这份目前全球唯一孤品海绵标本,表明贵州可能是地球上最早出现动物的地方。

动物生命到底产生于什么时间,至今还有很多争议。此前,大多认为动物生命体的产生大约是在距今5亿年前后,生物学上把这一时期称为寒武纪。那么在寒武纪之前究竟发生了什么?破解这些问题,都需要找到寒武纪之前的化石证据。遗憾的是,寒武纪之前的化石群,在世界范围内都很罕见。

直到上世纪80年代,位于贵州省瓮安地区一个类型多样、种属丰富的前寒武纪化石生物群被科学家发现,才增加一些新的解码。

在央视新闻拍摄的这部纪录片中,中国科学院南京地质古生物研究所研究员殷宗军和团队从2007年起在贵州瓮安生物群大量挑选标本,每天的工作任务就是从成堆的沙石样品中筛选出可能有化石遗迹的样品。

他将自己的工作形容为拆“盲盒”,“我们需要用显微镜一颗沙子、一颗沙子去检查,它究竟是不是我们需要的化石。”终于,历时8年时间,研究人员在成吨沙子中发现6亿年前的海绵化石,他们把大自然用化石写就的“无字天书”翻译给公众。

本次在瓮安生物群中发现的“海绵宝宝”,实际上就是“贵州始杯海绵”。(扬子晚报2015年3月曾报道)

2015年3月10日,《美国科学院院报》以长文的形式在线发表了南京古生物所专家殷宗军、朱茂炎的研究进展:在我国贵州瓮安生物群中,发现了一枚6亿年前的原始海绵动物化石——“贵州始杯海绵”。这一化石十分微小,体积只有2-3立方毫米,但保存了精美的细胞结构和完好的水沟系统,是迄今为止全球发现的最古老的可靠海绵化石的记录。

该发现不仅将海绵动物在地球上出现的实证记录从寒武纪向前推进了6000多万年,还意味着复杂的多细胞动物起源的时间可能远远早于古生物学家的传统推测。

对于如此微小的海绵化石标本,古生物学家如何进行研究呢?记者了解到,为了不破坏标本,同时又能观察到标本的内部结构,专家借助大型科学装置欧洲同步辐射光源,使用了目前最先进的三维无损成像方法—相位衬度显微断层成像技术,重建了该化石标本的三维结构。

谈及为何要从事这项工作,殷宗军说,这是一个科学问题,“人类究竟为什么在这里?我们对地球的改造,对生态环境造成的压力有多少?人类未来的命运会怎样?评估这样的风险,得去看地质历史上曾经发生过什么,‘以史为鉴知未来’。”

(记者 于丹丹)

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