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元宇宙热潮需要更多冷思考

科技巨头进场,商业领袖力捧,顶级风投入局……毫无疑问,元宇宙是当下火热的科技风口之一,但也正遭到前所未有的质疑。推崇者认为,这是当前数字技术的集大成者,是数字经济发展的下一站;反对者则批评,元宇宙纯粹是概念炒作,是又一个必将破裂的科技泡沫。双方唇枪舌剑,莫衷一是。

究竟什么是元宇宙?目前尚无公认的权威定义。但简单来讲,这个词本源自科幻小说,意为与现实世界平行的虚拟世界。创造一个虚拟世界,让用户沉浸于其中,这无疑是一门好生意。但受限于过去的技术条件,要打造具备高度沉浸感的虚拟世界几乎是天方夜谭。而随着近年来芯片、屏幕、传感器等硬件的创新,元宇宙想象的实现似乎有了一定的支撑条件。瞄准这一契机,需要新的业务增长空间的科技巨头,苦寻现实应用的5G、人工智能、区块链、云计算、大数据等技术,需要新的概念故事进行融资的资本等等,都将目光瞄向了这里,希望在这片新“蓝海”中掘金。

平心而论,对元宇宙研究和开发的投入,既可以促进硬件设备的迭代创新,又能加速软件成果应用落地,更能为脑机接口等先进技术提供研究机会,带动数字经济的高质量发展。但比起美好的畅想,当下的元宇宙更多还是虚火。就拿虚拟世界的“入口”——VR头盔来说,当前的设备从画面到操作,从体积到性能,距离科幻电影中那种无缝切换的景象至少还有5到10年的差距,许多从业者和资本却刻意模糊,暗示元宇宙已经近在咫尺。更令人担忧的是,虽然革命性硬件尚未出现,但互联网概念几乎都成了元宇宙的“亲戚”。电子游戏是元宇宙世界,虚拟偶像是元宇宙网红,网络会议是元宇宙应用,IP变现是元宇宙资产,乃至灰色的非同质化通证(NFT)和黑色的虚拟货币炒作,都拿元宇宙当作挡箭牌。硬件不行,概念先行,这种万物皆可元宇宙的炒作,泡沫四溅,很可能重蹈覆辙,最终落得一地鸡毛。

退一步讲,即便是元宇宙走上正轨,这种“掌中握无限,刹那成永恒”的“乌托邦”本身也需要更多冷静的反思。一方面,以假乱真,让人沉浸其中,是元宇宙的本质属性。然而,“沉浸感”的背面就是“成瘾性”,用户尤其是未成年人能否分清真与假的边界,让人存疑。而这样的案例,已经在电子游戏的发展过程中屡见不鲜,更“好玩”的元宇宙显然面临着更多道德拷问。另一方面,当一个人可以在虚拟世界中呼风唤雨,很可能会选择逃避现实生活中的风风雨雨;当人类唾手可得虚拟却舒适的安乐窝,很可能渐渐失去对星辰大海的探索欲、好奇心与想象力。因此,有科幻作家担忧,元宇宙将是整个人类文明的一次内卷,“不管地球达到了怎样的繁荣,那些没有太空航行的未来都是暗淡的。”

元宇宙或许是潮涌的风向,但这并不意味着其发展方向就一定正确。历史反复证明,信息技术已深度嵌入大众生活,从业者不能盲目信奉技术乐观主义。否则,先天不足、资本催熟的元宇宙可能是一片“真实的荒漠”,令每一个用户的精神世界陷入贫瘠。(鲍南)

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